Ludwig var intensivt intresserad av Richard Wagners operor. Detta intresse började när Ludwig först såg Lohengrin vid den påverkbara åldern av 15, följt av Tannhäuser tio månader senare. Wagners operor tilltalade kungens fantasifyllda fantasi.

Wagner hade ett ökänt rykte som politisk radikal och filander, och var ständigt på flykt från borgenärer. Men den 4 maj 1864 fick den 51-årige Wagner en oöverträffad 1¾ timmes audiens hos Ludwig i det kungliga palatset i München; senare skrev tonsättaren om sitt första möte med Ludwig:

Ack, han är så vacker och vis, själfull och ljuvlig, att jag fruktar att hans liv måste smälta bort i denna vulgära värld som en flyktig dröm om gudarna.”

Ludwig var förmodligen räddaren av Wagners karriär. Utan Ludwig är det osannolikt att Wagners senare operor har komponerats, än mindre uruppförts på den prestigefyllda Münchens kungliga hovteater (nuvarande den bayerska statsoperan).

Ett år efter mötet med kungen presenterade Wagner sitt senaste verk, Tristan und Isolde, i München till stor uppskattning. Kompositörens upplevda extravaganta och skandalösa beteende i huvudstaden var dock oroande för det konservativa folket i Bayern, och kungen tvingades be Wagner att lämna staden ett halvår senare, i december 1865. Ludwig övervägde att abdikera för att följa Wagner, men Wagner övertalade honom att stanna.

Ludwig gav Tribschen-residenset åt Wagner i Schweiz. Wagner avslutade Die Meistersinger där; den uruppfördes i München 1868. När Wagner återvände till sin ”Ringcykel” krävde Ludwig ”särskilda förhandstittar” av de två första verken (Das Rheingold och Die Walküre) i München 1869 och 1870.

Men Wagner planerade nu sitt stora personliga operahus i Bayreuth. Ludwig vägrade först att stödja det storslagna projektet. Men när Wagner uttömt alla andra källor, vädjade han till Ludwig, som lånade honom 100 000 thalers för att slutföra arbetet. Ludwig betalade också för Wahnfried-villan för Wagner och hans familj att bo i, byggd 1872–74. 1876 ​​deltog Ludwig i generalrepetitionen och den tredje offentliga föreställningen av den kompletta ringcykeln på Festspielhaus.

Ludwigs intresse för teater var på intet sätt begränsat till Wagner. 1867 utsåg han Karl von Perfall till chef för sin nya hovteater. Ludwig ville introducera Münchens teaterbesökare för det bästa av europeisk dramatik. Perfall, under Ludwigs överinseende, introducerade dem för Shakespeare, Calderón, Mozart, Gluck, Ibsen, Weber och många andra. Han höjde också tolkningsstandarden för Schiller, Molière och Corneille.

Mellan 1872 och 1885 lät kungen ge 209 Separatvorstellungen (‘privata föreställningar’) för sig själv ensam eller tillsammans med en gäst på de två hovteatrarna, omfattande 44 operor (28 föreställningar av Wagners operor inklusive åtta av Parsifal), 11 baletter och 154 pjäser (huvudtemat är Bourbon Frankrike) till en kostnad av 97 300 mark. Detta berodde inte så mycket på misantropi, men som kungen klagade till teaterskådespelaren-chefen Ernst Possart:

”Jag kan inte få någon illusion i teatern så länge som folk fortsätter att stirra på mig och följer alla mina uttryck genom deras operaglasögon. Jag vill se mig själv, inte vara ett skådespel för massorna.”

Ludwig använde sin personliga förmögenhet (som kompletterades årligen från 1873 med 270 000 mark från Welfenfonds) för att finansiera byggandet av en serie utarbetade slott.

1867 besökte han Eugène Viollet-le-Ducs arbete på Pierrefonds, och slottet i Versailles i Frankrike, samt Wartburg nära Eisenach i Thüringen, vilket till stor del påverkade stilen på hans konstruktion. I sina brev förundrade Ludwig sig över hur fransmännen på ett magnifikt sätt hade byggt upp och förhärligat sin kultur (t.ex. arkitektur, konst och musik) och hur eländigt saknade Bayern var i jämförelse.

Hans dröm blev att åstadkomma samma sak för Bayern. Dessa projekt gav sysselsättning åt många hundra lokala arbetare och hantverkare och förde ett stort flöde av pengar till de relativt fattiga regionerna där hans slott byggdes.

Siffror för de totala kostnaderna mellan 1869 och 1886 för byggnad och utrustning av varje slott publicerades 1968: Schloß Neuschwanstein 6 180 047 mark; Schloß Linderhof 8 460 937 mark (en stor del spenderas på Venusgrottan); Schloß Herrenchiemsee (från 1873) 16 579 674 mark För att ge en motsvarighet för eran hade det brittiska pundet, som var dåtidens monetära hegemon, en fast växelkurs (baserad på guldmyntfoten) på £1 = 20.43 Guldmärken.

Originalet till Walt Disney’s Slottet i Cinderella och Disneyland.

1868 beställde Ludwig de första ritningarna för sina byggnader, med början i Neuschwanstein och Herrenchiemsee, även om arbetet med den senare inte påbörjades förrän 1878.

Schloss Neuschwanstein (”New Swanstone Castle”) är en dramatisk romansk fästning med skyhöga sagotorn. Det är beläget på en alpin klippa ovanför Ludwigs barndomshem, slottet Hohenschwangau (”Upper Swan County Palace”). Hohenschwangau var ett medeltida riddarslott som hans föräldrar hade köpt. Ludwig lär ha sett platsen och tänkt på att bygga ett slott där medan han fortfarande var pojke.

1869 övervakade Ludwig läggningen av hörnstenen för Schloss Neuschwanstein på en hisnande bergstopp. Neuschwansteins väggar är dekorerade med fresker som föreställer scener från legenderna som används i Wagners operor, inklusive Tannhäuser, Tristan und Isolde, Lohengrin, Parsifal och den något mindre mystiske Die Meistersinger.

1878 slutfördes bygget av Ludwigs Schloss Linderhof, ett utsmyckat palats i nyfransk rokokostil, med vackra formella trädgårdar.

Marken innehöll en Venusgrotta upplyst av elektricitet, där Ludwig roddes i en båt formad som ett skal. Efter att ha sett Bayreuth-föreställningarna byggde Ludwig Hundinghütte (‘Hundings koja’, baserad på scenuppsättningen av den första akten av Wagners Die Walküre) i skogen nära Linderhof, komplett med ett konstgjort träd och ett svärd inbäddat i det. (I Die Walküre drar Siegmund svärdet från trädet.) Hunding’s Hut förstördes 1945, men en kopia konstruerades vid Linderhof 1990.

1877 fick Ludwig Einsiedlei des Gurnemanz (ett litet eremitage, som ses i tredje akten). av Parsifal) uppförd nära Hundings Hut, med en äng av vårblommor. Kungen skulle dra sig tillbaka för att läsa. (En replik gjord 2000 kan nu ses i parken vid Linderhof.) I närheten av ett marockanskt hus, inköpt på världsutställningen i Paris 1878, restes längs bergsvägen. Såld 1891 och fördes till Oberammergau, köptes den av regeringen 1980 och återuppfördes i parken vid Linderhof efter omfattande restaurering. Inne i palatset speglade ikonografin Ludwigs fascination av den absolutistiska regeringen i Ancien Régime France. Ludwig såg sig själv som ”Månkungen”, en romantisk skugga av den tidigare ”solkungen”, Ludvig XIV av Frankrike. Från Linderhof njöt Ludwig av månbelysta slädturer i en utarbetad släde från 1700-talet, komplett med fotfolk i 1700-talsfärg.

Det finns spekulationer om att Ludwig mördades av sina fiender när han försökte fly från Berg. En redogörelse tyder på att kungen sköts.

Konungens personliga fiskare, Jakob Lidl (1864–1933), sa:

”Tre år efter kungens död fick jag svära en ed att jag aldrig skulle säga vissa saker – inte till min hustru, inte på min dödsbädd och inte till någon präst… Staten har åtagit sig att ta hand om min familj om något skulle hända mig i antingen fredstid eller krig.”

Lidl höll sin ed, åtminstone muntligt, men lämnade efter sig anteckningar som hittades efter hans död. Enligt Lidl hade han gömt sig bakom buskar med sin båt, i väntan på att få träffa kungen, för att ro honom ut i sjön, där lojala väntade på att hjälpa honom att fly.

”När kungen steg fram till sin båt och satte en fot i den, hördes ett skott från stranden, som uppenbarligen dödade honom på plats, för kungen föll över båtens för.”

Obduktionsrapporten indikerar att inga ärr eller sår hittades på den döde kungens kropp; å andra sidan, många år senare, skulle grevinnan Josephine von Wrbna-Kaunitz visa sina gäster på afternoon tea en grå Loden-rock med två skotthål i ryggen, och hävdade att det var den som Ludwig hade på sig. En annan teori tyder på att Ludwig dog av naturliga orsaker (som en hjärtinfarkt eller stroke) orsakad av det svala vattnet (12 °C) i sjön under ett flyktförsök.

Även om många ansåg Ludwig vara märklig, är frågan om klinisk galenskap fortfarande olöst.

Den framstående tyske hjärnforskaren Heinz Häfner har inte hållit med om påståendet att det fanns tydliga bevis för Ludwigs vansinne.

Andra tror att han kan ha lidit av effekterna av kloroform som används i ett försök att kontrollera kronisk tandvärk snarare än någon psykologisk störning.

Hans kusin och vän, kejsarinnan Elisabeth, menade att:

”Kungen var inte galen, han var bara en excentriker som levde i en värld av drömmar. De kunde ha behandlat honom mer försiktigt och därmed kanske besparat honom ett så fruktansvärt slut.”

Ett av Ludwigs mest citerade talesätt var:

”Jag vill förbli en evig gåta för mig själv och för andra.”

Idag hyllar besökare kung Ludwig genom att besöka hans grav såväl som hans slott.

Ironiskt nog har just de slott som orsakade kungens ekonomiska ruin idag blivit extremt lönsamma turistattraktioner för den bayerska staten.

Palatsen, som gavs till Bayern av Ludwig III:s son kronprins Rupprecht 1923, har betalat för sig många gånger om och lockar miljontals turister från hela världen till Tyskland varje år.

Porträtt av Ludwig II inkluderar den italienske regissören Luchino Viscontis film från 1973 som först uppkallades efter honom, kallad Ludwig.

Madness is a Gift of Fate.

Curiosity is the Last Prove to Lose.